O novo poderoso telescópio espacial da NASA é atingido por um micrometeoróide maior do que o esperado

O novo e poderoso observatório espacial da NASA, o Telescópio Espacial James Webb, foi atingido por um micrometeoróide maior do que o esperado no final de maio, causando alguns danos detectáveis ​​em um dos 18 segmentos de espelho primário da espaçonave. O impacto significa que a equipe da missão terá que corrigir a distorção criada pelo ataque, mas a NASA diz que o telescópio “ainda está funcionando em um nível que excede todos os requisitos da missão”.

O Telescópio Espacial James Webb da NASA, ou JWST, é o telescópio espacial de última geração incrivelmente poderoso da agência, projetado para olhar os confins do Universo e ver de volta no tempo as estrelas e galáxias que se formaram logo após o Big Bang. Custou à NASA quase US $ 10 bilhões para construir e mais de duas décadas para ser concluído. Mas, no dia de Natal de 2021, o telescópio finalmente foi lançado ao espaço, onde passou por um processo de desdobramento extremamente complexo antes de chegar ao seu destino final a cerca de 1 milhão de quilômetros da Terra.

Desde o seu lançamento, o JWST já foi atingido por pelo menos quatro micrometeoróides diferentes, de acordo com uma postagem no blog da NASA, mas todos eram pequenos e do tamanho do que a NASA esperava que o observatório encontrasse. Um micrometeoróide é tipicamente um pequeno fragmento de um asteróide, geralmente menor que um grão de areia. O que atingiu o JWST em maio, no entanto, era maior do que o que a agência havia preparado, embora a agência não tenha especificado seu tamanho exato. A NASA admite que o ataque, ocorrido entre 23 e 25 de maio, causou um “efeito marginalmente detectável nos dados” e que os engenheiros continuam analisando os efeitos do impacto.

A NASA esperava que o JWST fosse atingido por minúsculas partículas espaciais durante sua vida útil; partículas em movimento rápido de rocha espacial são apenas uma característica inescapável do ambiente do espaço profundo. Na verdade, a NASA projetou os espelhos revestidos de ouro do telescópio para resistir a impactos de pequenos detritos espaciais ao longo do tempo. A agência espacial também fez uma combinação de simulações e testes de solo com amostras de espelhos para determinar a melhor forma de fortalecer os espelhos para resistir a impactos de micrometeoróides. No entanto, a NASA diz que os modelos que eles usaram para essas simulações não tinham um micrometeoróide tão grande e estava “além do que a equipe poderia ter testado no solo”.

Ainda assim, isso não é uma surpresa total. “Sempre soubemos que Webb teria que enfrentar o ambiente espacial, que inclui luz ultravioleta severa e partículas carregadas do Sol, raios cósmicos de fontes exóticas na galáxia e ataques ocasionais de micrometeoróides dentro de nosso sistema solar”, Paul Geithner, técnico vice-gerente de projeto do Goddard Space Flight Center da NASA, em um comunicado.

O espelho primário do JWST em teste na Terra
Imagem: NASA

Os engenheiros também têm a capacidade de manobrar o espelho e os instrumentos do JWST para longe de chuvas de detritos espaciais, se a NASA puder vê-los chegando. O problema, porém, era que esse micrometeoróide não fazia parte de um chuveiro, então a NASA o considera um “evento de chance inevitável”. Ainda assim, a agência está formando uma equipe de engenharia para encontrar maneiras de potencialmente evitar ou diminuir os efeitos de ataques de micrometeoróides desse tamanho. E como o JWST é tão sensível, o telescópio também ajudará a NASA a entender melhor quantos micrometeoróides existem no ambiente do espaço profundo.

Apesar da greve, a NASA permaneceu otimista em seu post sobre o futuro do JWST. “O desempenho do Webb no início da vida ainda está bem acima das expectativas, e o observatório é totalmente capaz de realizar a ciência para a qual foi projetado”, segundo o blog. Os engenheiros também podem ajustar o espelho afetado para ajudar a cancelar a distorção de dados. A equipe da missão já fez isso e continuará a mexer no espelho ao longo do tempo para obter os melhores resultados. É um processo que estará em andamento ao longo dos cinco a 10 anos de vida planejados do JWST, à medida que novas observações são feitas e os eventos se desenrolam. Ao mesmo tempo, A NASA avisa que os engenheiros não poderão cancelar completamente o impacto do ataque.

Os engenheiros da NASA tiveram que construir o JWST para ser incrivelmente robusto, já que o telescópio está sozinho no espaço. Ao contrário de seu antecessor, o Telescópio Espacial Hubble, que está atualmente em órbita ao redor da Terra, o JWST não foi projetado para ser reparado. Isso significa que, se algo significativo quebrar na espaçonave, os engenheiros terão que solucionar uma maneira de consertá-lo a partir do solo. Não há capacidade no momento de enviar humanos ou uma espaçonave robótica para ajustar o JWST. Isso significa que o JWST terá que viver com seu espelho levemente danificado até o final de sua missão, e a NASA espera que a espaçonave seja atingida por ainda mais detritos ao longo do tempo.

Enquanto isso, a greve não parece estar afetando a programação do JWST. De fato, a notícia deste micrometeoróide chega apenas um mês antes de um grande marco para a missão. Depois de passar os últimos meses calibrando os instrumentos do JWST e alinhando delicadamente os espelhos da espaçonave, a equipe da missão deve revelar as primeiras imagens coloridas do JWST em 12 de julho. A NASA não dirá quais serão as imagens, mas devem ser espetaculares.

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